סיקור מקיף

היש בכוחו של סטארט-אפ קטן לבנות את החללית הבאה של אמריקה?

בעוד נאס"א שוקדת על תחליף למעבורות החלל, מציעה החברה האלמונית t/Space תוכנית גיבוי מופרכת לכאורה שדווקא עשויה להפתיע.

פופיולר סיינס


הצנחת מתקן הנחיתה

תא חללית יורד מתוך חופתם של שלושה מצנחים כתומים-כחולים, מיטלטל ברוח. החללית נוחתת בנחת במימי האוקיינוס השקט, במהירות של 24 קמ"ש, כשהמצנחים לצדה. ספינת חילוץ שועטת לעברה, וצוללנים נבלעים במים. אבל הפעם לא את האסטרונאוטים הם ממהרים לחלץ, אלא דווקא את המצנחים. מלבד חצץ, אין בתא דבר. זהו ניסוי נחיתה של חללית דמי רגילה למראה, אך למעשה שונה בתכלית. הצוללנים נחפזים להציל את המצנחים בטרם ישקעו כדי שיוכלו לשמש גם בניסוי הבא. גם בתא החללית, שייאסף על ידי מסוק מטען, ייעשה שימוש חוזר. זהו מסע לחלל בתקציב מוגבל.
על הניסוי שנערך מול חופה הצפוני של קליפורניה, אחראית חברה הנושאת שם הולם למדי: Transformational Space Corporation או t/Space. אפשר לראות בזה איתות על כוונותיה של נאס"א לבחור בכיוון חדש לגמרי, כיוון שטומן בחובו סיכוי להשיב לפעילות את תוכנית החלל המאוישת מהר יותר וזול יותר מאשר בתכנון הראשוני. נאס"א קרקעה את צי מעבורות החלל שלה בחודש יולי לאחר שפיסת קצף בידוד שניתקה ממכל הדלק החיצוני של ה"דיסקברי" כמעט גרמה לאסון. משימה זו היתה אמורה להיות שיבת הניצחון של נאס"א לחלל לאחר אסון ה"קולומביה", אבל דומה שהיא רק הדגישה את הליקויים המבניים ואת קוצר ידה של הסוכנות לתקנם.
לא ברור עדיין מתי יתחדשו טיסות המעבורות. אולם בסופו של דבר מתכוונת נאס"א להחליפן בחללית שעלותה מיליארדים רבים: CEV – רכב מחקר נושא צוות, שיטוס אל הירח ואל תחום שיוט המעבורות במסלול הקפה נמוך. הרכב החדש יהיה מוכן בשנת 2011 לכל המוקדם, אבל נאס"א עלולה להתקשות בכיסוי עלותו כל עוד היא מוסיפה להוציא סכומי עתק על המעבורות המתיישנות. מומחים רבים סבורים שלנאס"א דרוש דבר שמעולם לא היה ברשותה: חללית גיבוי בלי אבזור מיותר, שתבטיח את סדירות הטיסות המאוישות לחלל במידה שתתעורר בעיה מהותית בתפעול או בפיתוח. זו בדיוק האסטרטגיה של חברת t/Space. ועתה –נוכח הבעיות שליוו את משימת ה"דיסקברי" בקיץ האחרון, ועקב מפנה מפתיע בנאס"א מגישת "כל הביצים בסל אחד" – היא ניצבת כמועמדת רצינית להחלפת המעבורות בטווח הקצר.


ניסוי שיטת השיגור החדשה

באביב 2004 היתה t/Space לא הרבה יותר משני אנשים עם חזון לטיסות חלל חסכוניות – תוכנית אחת מיני רבות שעלו בשנים האחרונות. אלא שגישת מייסדיה, דייוויד גאמפ וגארי האדסון, היתה שונה. הרעיון שהם הציעו היה מהפכני: לנצל את המימון שנאס"א הציעה עבור מחקרים תיאורטיים על הדור הבא של חלליות, לשם בניית כלי ממשי, מוכן לפעולה. כל התקדמות לקראת השלמתו של רכב החלל תתוגמל, לפי הצעתו של גאמפ, בתוספת תקציבית שתאפשר לפרויקט להוסיף ולהתקדם. האדסון היה קטן אמנה. אבל גאמפ חש באוויר את השינוי שמתחולל בסוכנות החלל השקועה עד צוואר בבעיות. בשיטה המסורתית, לפיה העניקה נאס"א חוזי "cost-plus" יקרים למספר חברות גדולות לצורך עבודות פיתוח – חוזים שחייבו אותה לשלם את ההוצאות גם כשהסתבר שהטכנולוגיות אינן מוצלחות – הופיעו בקיעים, וגאמפ הבחין בהזדמנות פז.
גאמפ והאריסון הם בוגרים של חברות היי-טק בתחום החלל. השניים השכילו לגבש הצעה מרשימה, אבל האדסון עדיין חשב שסיכוייהם בנאס"א אינם גבוהים. למעשה, הוא אפילו לא טרח לרשום את t/Space כחברה באופן רשמי; הוא פשוט שלח את ההצעה והניח שבזה יסתיים כל העניין. האדסון לא הביא בחשבון את מייקל למבק, ראש מינהל משימות המחקר של נאס"א. המינהל הציב קריטריונים לפיתוח מערכות שישמשו הן לאחזקת תחנת החלל והן לטיסות לירח. למבק ועמיתיו חיפשו דרכים לשתף פעולה עם יזמים מקוריים במקביל לעבודה עם הקבלניות הקבועות הגדולות.t/Space התאימה לדרישות כמו כפפה ליד. למבק והמהנדס הראשי של מערכות החקר, גארי לילס, שלחו את ההצעה של האדסון וגאמפ היישר אל קרייג סטיידל, יו"ר הדירקטוריון, ושכנעו אותו לחתום על חוזה מחקר ראשוני בסכום של 3 מיליון דולר עם אופציה ל-3 מיליון נוספים – אשר אכן אושרו מאוחר יותר.
חלק ממה שבנתה t/Space עם 6 מיליון הדולר שהוקצו לה, גנב את ההצגה בתערוכה שהתקיימה בוושינגטון, במסגרת הוועידה הבינלאומית לפיתוח החלל – כנס של מדענים, מהנדסים ויזמים מן המגזר הפרטי והציבורי כאחד. דגם בגודל מלא של רכב העברת הצוות CXV) Crew Transfer Vehicle ) משך המוני סקרנים ודחק לשוליים את מוכרי הספרים, אמני החלל ומציגים אחרים. אחדים מן המבקרים טיפסו דרך אשנב אחורי כדי ליטול חלק בסיורים מודרכים על ידי ג'ים ווס, אסטרונאוט לשעבר בנאס"א, המשמש עתה כמנהל ההנדסה שלt/Space . ווס, בעל שני תארים בהנדסת חלל, טס במעבורת חמש פעמים, ושהה בתחנת החלל כחמישה חודשים וחצי. ניסיונו העשיר במעבורות, וכן ב" סויוז" ובמערכות של תחנת החלל, עושה אותו מתאים במיוחד לפקח על בנייתו של ה- CXV.


ניסוי השיגור – הרקטה בזוית המתאימה

ה-CXV מורכב משלוש מערכות: תא צוות נתיק (קפסולה), רקטה מאיצה דו-שלבית שמונעת על ידי פרופן וחמצן נוזלי, ומטוס נושא בגודלו של בואינג 747 – שנקרא VLA – אשר מתוכנן לגרור את התא הנתיק ואת הרקטה שעמו לגובה שיגור של 15,000 מ'. את רכיביהם המבניים של תא החללית הנתיק ושל המטוס תייצר, על פי התוכנית, "Scaled Composites", חברתו של היזם והמתכנן ברט רוטאן ששלחה אשתקד את האסטרונאוטים "המסחריים" הראשונים לחלל על סיפונה של "Spaceship One". המאיץ, QuickReach, יהיה גרסה מוגדלת של המאיצים שמפתחת AirLaunch עבור משרד ההגנה. במרכיבי הרקטה לא ניתן יהיה לעשות שימוש חוזר, אולם תא החללית הנתיק, לאחר נחיתת חרטום באמצעות המצנחים אל כל מאגר מים גדול דיו, יוכשר לטיסות הבאות.
ה-CXV מצויד בהגאים לטייס יחיד ובמושבים לשלושה אנשי צוות נוספים. יש בו תאים לאספקה ולציוד ואסלה מתאימה לתנאים של חוסר משקל. המבנה החדשני של המושבים, שתוכנן על ידי ווס וצוות של סטודנטים להנדסה מאוניברסיטת אאובורן, יכול לעמוד בעומס של עד 8 ג'י. המושבים נוחים כערסלים וניתן בקלות לקפלם כדי להגדיל את המרחב הפנימי של החללית עם היכנסה למסלול הקפה. למושבים יש מאפיין מיוחד נוסף: הם מסתובבים על ציר של 180 מעלות. תא הצוות הנתיק, היוצא מן האטמוספירה ושב אליה עם כיוון החרטום, מחופה במערכת אריחי קרמיקה/סיליקון להגנה מפני החום. המושבים המסתובבים יאפשרו לאנשי הצוות לשאת את כוחות הג'י שיפעלו עליהם הן בשיגור והן בחזרה דרך החזה, באופן הכי פחות מעיק.
סדרה של שלוש טיסות ניסוי, שנערכו מעל מדבר מוהבי שבקליפורניה, בחנה את המרכיבים הראשיים של תהליך שיגור ה-CXV. צ'אק קולמן, הטייס של Scaled Composites, נסק עם מטוס הניסוי "פרותאוס", פרי תכנונו של רוטאן, כשלגחונו המאיץ ודגם מוקטן של תא החללית הנתיק. עם שחרורו פרש הדגם מצנח מייצב והיטה מעט את זנבו כלפי הקרקע. המצנח האט את סחרורו של הדגם וייצב אותו אנכית כך שהוא נפל, מקדים עם זנבו, ישר כמו סרגל. ה-CXV האמיתי יצית בנקודה זו את מנוע השלב הראשון שלו, וינוע בקצה האטמוספירה מאחורי מטוס הנשא אל החלל. הדגם פשוט צנח, כמתוכנן, עד שהוא נחבט באדמת המדבר, מעלה ענן אבק. אולם הניסוי הוכיח את מעשיות השיטה החדשה של שיגור רכב חלל מן האוויר, שיטה שפותחה תחת שרביטו של מרטי סריגול-קלין, מהנדס בt/Space-, לשעבר טייס ניסוי בצי האמריקאי.


דיוויד גאמפ ליד דגם בגודל מלא של תא החללית

דומה כי t/Space מתגברת יפה על הקשיים הטכניים, אולם המאמץ להבטיח שהדברים יסתדרו כמצופה מנקודת ראותה של נאס"א כרוך באתגר: זכייה בתמיכה מתמשכת של נאס"א. ועם זאת סיכוייה של החברה התבהרו הקיץ במידה ניכרת, כאשר נאס"א קבעה, ללא תרועת חצוצרות או הכרזה רשמית, מערך תוכניות בשם "רכישות חדשניות" במסגרת "מערכות החקר". ברנט ספונברג, מנהל התוכניות, מציין שראש הסוכנות מייקל גריפין הנחה אותו ישירות "לנסות ולהביא שחקנים חדשים למגרש". וזאת על מנת לפתוח את תוכנית הטיסות המאוישות ליזמים, שיקבלו תשלום קבוע עבור בנייה של כלי פעיל. בעוד שבעבר שאפו חברות כמו t/Space לזכות בחוזים לתכנון ולבנייה של רכבי חלל של נאס"א, נתונה בידיהן כעת האפשרות להיות הבעלים והמפעילים בעצמן. "הרעיון", אומר ספונברג, "הוא שאנו יכולים לחתום על חוזה לפיו אנחנו נשלם על כל שלב ושלב בנפרד, כך שעל הצד השני להוכיח התקדמות. הזכיינית צריכה לערוך את הניסויים וההדגמות על חשבונה, ואם התוצאות יהיו מוצלחות, אנחנו נשלם. השלב האחרון יהיה ההדגמה הסופית – כניסה למסלול הקפה".
גאמפ מעריך שt/Space זקוקה ל-500 מיליון דולר כדי להשלים את ה-CXV עד 2009. זוהי פחות או יותר עלות של שיגור מעבורת אחת, "מחיר מציאה" בהשוואה למיליארדים שנאס"א מתעתדת לשלם עבור חללית שתהיה מוכנה רק בעוד שש שנים. החברה כבר עשתה לא מעט בסכום הראשוני של 6 מיליון הדולרים. היא גייסה צוות מיומן של מהנדסים וקבלנים, בנתה דגם בגודל מלא של תא החללית הנתיק, ערכה סדרה של ניסויי נפילה כדי להדגים שיטה חדשנית לשיגור אווירי, ובחנה טכניקות שונות לנחיתת החללית בים בעזרת דגם נוסף בגודל מלא.
6 מיליון הדולרים יאזלו בחודשים אלה. כדי להתקדם לשלב הבא תצטרך t/Space לזכות במימון נוסף מנאס"א – הימור טוב מנקודת מבטה של הסוכנות, בהתחשב בהנחיותיה החדשות – וכן ממשקיעים פרטיים. למשקיע אחד במיוחד יש צורך דוחק בחללית מסלול מסחרית: רוברט ביגלואו, שחברת טכנולוגיית החלל שלו מתכוונת לשגר את תחנת החלל המסחרית הראשונה עד 2010. לדברי ביגלואו, יש בכוונתו לרכוש חללית מסלול והוא מנהל מגעים בנושא עם מספר חברות. ביגלואו טרם אמר אם יעדיף את t/Space.

גאמפ אומר כי t/Space תמיד תהיה מסחרית וכי היא תשאף להפעיל טיסות תיירות-חלל פרטיות לא פחות משתהא נכונה לבצע עבודה ממשלתית. אולם בשעה שנאס"א נלחמת בכל החזיתות – הנשיא בוש הנחה אותה להמשיך ולהנשים את תוכנית המעבורות עד 2010, להשלים את בניית תחנת החלל, וגם איכשהו לשלוח אנשים שוב לירח ואחר כך למאדים, והכל בלא תוספת מימון משמעותית מן הקונגרס – עשויה t/Space לתת מענה לכמה מבעיותיה.

ידען חלליות – הדור הבא
https://www.hayadan.org.il/BuildaGate4/general2/data_card.php?Cat=~~~408845763~~~9&SiteName=hayadan

כתיבת תגובה

האימייל לא יוצג באתר.

דילוג לתוכן