סיקור מקיף

נאס"א הודיעה על הפסקת פיתוח החללית שתחקור את פלוטו

עד שתישלח החללית, פלוטו כבר יקפא

מאת: תמרה טראובמן, עיתון הארץ

נאס"א הורתה להפסיק את העבודה על חללית לא מאוישת שהיתה אמורה להישלח בשנת 2004 לפלוטו – כוכב הלכת הרחוק ביותר מהשמש והיחיד שעדיין לא נחקר על ידי האדם. ד"ר אדוורד ויילר, מינהלן מדע החלל בנאס"א, שמסר את ההודעה בסוף השבוע, אמר שהמשך העבודה על החללית נדחה מסיבות תקציביות ולא ברור מתי היא תתחדש.

"פלוטו-קוויפר אקספרס", הנבנית במעבדה להנעה סילונית בפסדינה, קליפורניה, היתה אמורה לחקור את פלוטו ואת הירח הקטן החג סביבו, כירון. שיגורה תוכנן לדצמבר ,2004 כך שתוכל להגיע לפלוטו עד שנת .2012 עם זאת, ד"ר ויילר הדגיש כי פיתוח החללית לא התבטל לגמרי, אלא "עובר חשיבה ותכנון מחדש". גורמים רשמיים בנאס"א אמרו שהם מקווים שהחללית תשוגר עד סוף העשור הנוכחי, ותגיע לפלוטו עד שנת .2020

ואולם, מדענים מזהירים שאם העבודה על החללית לא תחודש עוד השנה, תוחמץ הזדמנות השיגור ב– 2004 כך שכשהחללית תשוגר לבסוף, היא תגיע לפלוטו בעת עונת החורף שלו הנמשכת יותר ממאה שנה, והאטמוספירה שלו תהיה קפואה לגמרי.

בהצהרה רשמית שפירסמה החברה האמריקאית לאסטרונומיה נכתב ש"בראשית שנות התשעים, הגיע פלוטו לנקודה הכי קרובה שלו לשמש, ומאז הוא מתרחק ממנה וכמות האור המגיעה אליו פוחתת במהירות. בשלב מסוים, הטמפרטורה תהיה כה קרה, עד כי האטמוספירה תקפא ותיפול כשלג על פני השטח של פלוטו, וכל מה שיישאר יהיה עקבות קלושים של אטמוספירה, שייתכן שיהיה קשה לאתרם". החברה דחקה בנאס"א ובקונגרס "למצוא דרך להמשיך במימון המשימה החשובה הזאת".

מדענים מחטיבת המדעים הפלנטריים של החברה אף אמרו אתמול כי "אם לא ימשיכו בעבודה עד סוף השנה, נאבד את ההזדמנות לחקור את האטמוספירה של פלוטו לכמה מאות השנים הקרובות".

התקציב שהוקצה לפלוטו-קוויפר אקספרס היה 350 מיליון דולרים, אבל כרגע נראה שעלות השלמת הפרויקט תגיע ליותר מ-500 מיליון דולרים. "זה פשוט לא בר מימון ואנחנו לא יכולים לחרוג ממסגרת התקציב שלנו", אמר ד"ר ויילר.

פלוטו, כוכב הלכת הרחוק ביותר מהשמש, התגלה רק ב-.1930 לוקח לו 248 שנים להשלים הקפה סביב השמש. בגלל מידותיו הקטנות ומרחקו הרב מכדור הארץ, הוא נשאר מאז אחד מכוכבי הלכת הכי מסתוריים במערכת השמש. החללית היתה אמורה, בין השאר, למפות את פני השטח שלו, לאסוף מידע על הגיאולוגיה, ולחקור את האטמוספירה. בנוסף, היא היתה אמורה לחקור את חגורת הקוויפר, אוסף של סלעים קפואים הנמצאים בקצה מערכת השמש.

במעבדה להנעה סילונית עובדים היום על עוד שתי חלליות אחרות, "אירופה" ו"גשושית השמש". העבודה על שתיהן לא תבוטל. החללית "אירופה" אמורה לצאת אל עבר אירופה, אחד מירחיו של צדק, בינואר .2006 עדויות רבות רומזות שמתחת לפני השטח של אירופה מסתתר אוקיינוס ענק. "החללית אירופה נשארה בדרגת חשיבות גבוהה, בגלל שאחד מהנושאים של מדע החלל של נאס"א הוא חיפוש אחר חיים, ומים נראים כמרכיב מפתח להתפתחות חיים", אמר ד"ר ויילר.

כתיבת תגובה

האימייל לא יוצג באתר. שדות החובה מסומנים *

דילוג לתוכן