סיקור מקיף

‫מאובנים מלאכותיים / לוקס לאורסן‬

מדענים מַזקינים חרקים באופן מלאכותי כדי ללמוד כיצד התפתחו צבעיהם

מאובנים מלאכותיים. קרדיט: באדיבות מריה מק'נמרה, אוניברסיטת ייל
מאובנים מלאכותיים. קרדיט: באדיבות מריה מק'נמרה, אוניברסיטת ייל

בַּתהליך שקרקע אותן למאובנים איבדו כנפי החיפושיות הקדמוניות את צבעיהן ואחר כך את צורתן. באפייה אטית ובדחיסה בחול מתכהות הכנפיים הירוקות הנוצצות ונעשות תכולות, כחולות ובסוף שחורות.

סיפור חיי החרק, מותו והתאבנותו נשמע פשוט למדי, אבל לפליאונטולוגית מריה מק'נַמַרָה נדרשו שנים של עבודה דקדקנית כדי להשלים אותו. החוקרת מאוניברסיטת בריסטול רצתה לדעת כיצד התפתחו במהלך האבולוציה אותות האזהרה של החרקים הקדמונים, צבעי ההסוואה ותצוגות ההזדווגות שלהם. חקר מאובנים רגילים מספר רק את מקצת הסיפור מפני שרוב החרקים המאובנים שחורים כיום, כנראה מפני שאיבדו את צבעם בעת השהות הארוכה מתחת לפני האדמה.

מק'נמרה וצוותה החליטו לעבוד בכיוון ההפוך: מן ההווה לעבר. הם הזקינו באופן מלאכותי חיפושית מודרנית (בתמונה למעלה) וכנפי חדקונית כדי להבין כיצד תהליך ההתאבנות יכול להשפיע על הצבע. הם דיווחו על תוצאותיהם בגיליון אפריל 2013 של כתב העת Geology.

חרקים רובוטיים. איור: shutterstock
חרקים רובוטיים. איור: shutterstock

תהליך האיבון אינו תהליך מתון. כדי להדמות אותו, השרתה מק'נמרה את כנפי החרק במים במשך 18 חודשים, אחר כך אפתה אותם בטמפרטורה של 270 מעלות צלזיוס, מעל לטמפרטורה של רוב תנורי האפייה הביתיים ובלחץ הגבוה פי 500 מן הלחץ האטמוספרי, כדי להדמות דחיסה וחימום שהופכים שיירים אורגניים הכלואים בבוץ למאובנים תת-קרקעיים. הצוות מצא שהתהליך פירק וצימק את השריון מחזיר-האור של החיפושיות ושינה את עוצמת האור שהן מחזירות ואת אורכי הגל שלו מירוק לכחול ולשחור.

וחשוב מזה, הם מצאו בכנפי החדקוניות מבנים יוצרי צבעים המכונים גבישים פוטוניים. משמעות התגלית עשויה לרמוז שאם לא מוצאים מבנים כאלה במאובן כלשהו, כנראה שמעולם לא היו בו מבנים אלה. מק'נמרה מסיקה שגבישים פוטוניים התפתחו מאוחר באופן יחסי במהלך האבולוציה, לפחות אצל חדקוניות, מכיוון שהיא לא מצאה מבנים כאלה בחדקוניות שגילן שלושה מיליון שנים.

כמה מדענים אינם סבורים כך. אנדרו פרקר, אנטומולוג במוזיאון הטבע בלונדון, סבור ש"כל מאובן עובר תהליך שונה לגמרי," לכן יהיה קשה ללמוד ולהכליל ממין או ממאובן אחד על אחרים. אבל הרעיון נראה לו מפתה: "אנו יכולים להתחיל לצייר תמונות ולבנות תסריט שיתאר כיצד נראו החיים בצבע."

כתיבת תגובה

האימייל לא יוצג באתר.

דילוג לתוכן